Earth´s Golden Playground

As is well known, realism depends on detail that can however be unimportant for the narrative. Because Andreas Horvath´s EARTH´S GOLDEN PLAYGROUND involves taking a realistic look at the center of the legendary 1896 gold rush — the area around Dawson City, where the Klondike and Yukon rivers meet in Northern Canada — the film’s full of such details: the snow-covered leafy forest past which two men whiz on snowmobiles at its beginning; the painting on the wall of Dawson City´s Westminster Hotel, which shows a family of red deer in a snowy landscape; the Bible lying next to a roll of toilet paper and the still life in the casino ad; the cut onion, canned milk and matchbox in the room of the elderly prospector, who came to Yukon Territory to search for gold and loves wild women and whiskey. The narrative function of these details is that they don’t possess a direct function at all, instead pointing to something real that’s necessarily missed by every narrative, regardless of how realistic. On the other hand, by firmly rooting the story in reality, the details in EARTH´S GOLDEN PLAYGROUND enlarge the amount of latitude in a realistic portrayal: They make it possible for Horvath to latch onto the gold-rush myths of adventure and settlement, human conquest of magnificent nature, entrepreneurship and the pursuit of happiness in the form of mineral resources. All this is done without falling for the myth. One of ways the film guards against reproducing it, in addition to the portrayal of industrial gold mining, is the shot of a pair of well-worn hiking boots that have as much to say about their wearer as he does himself. (Vrääth Öhner) Since the frist Gold Rush in the late 1890s, the Yukon, with its legendary Klondike gold fields, has been a remote land shrouded in mystery. In times of economic instability, the high price of gold makes the search for the precious metal all the more attractive. Individual miners compete to find the precious metal still believed to lie hidden underground. (prod.note) Early in Andreas Horvath’s Earth’s Golden Playground, a look at modern-day prospectors in the Yukon territory of Canada, an underground shot at a gold dig suggests an ultra-lo-fi variation on the opening of “There Will Be Blood.” But Mr. Horvath’s procedural, increasingly dry documentary takes the “rush” out of “gold rush.” Mr. Horvath shadows two diggers in Dawson City, a desolate, ramshackle town that was home to the Klondike gold rush of the 1890s, chronicled by the writer Jack London. One man who lives in a shack and resembles a spiritless Tommy Lee Jones jackhammers and shovels away at his stake in the wilderness; a woeful shot at home shows a plastic baggie of documents labeled “child support.” His wealthier counterpart uses excavator machines and workers to move tons of earth in search of gold flecks. We also learn about corporate interests that control untold acres. Prospecting is doggedly shown to be a trying and somewhat antiquated process. While fiction films often tell the tale of a wildcat town’s boom and bust in about an hour, Mr. Horvath lingers over lonely digging, maps, more digging and nature montages. Mr. Horvath, an Austrian director, is a one-man band on this film, responsible for camerawork, editing and a Wagner-inspired soundtrack that periodically, and somewhat absurdly, ramps up. The prospector with the big operation actually lives in the Philippines, with an attractive younger companion. That suggests there’s still gold in those hills, but Mr. Horvath also shows they are not a playground for all comers. (Nicolas Rapold, In: THE NEW YORK TIMES) Trailer online youtube

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Earth´s Golden Playground

Le film

C´est un documentaire western. Le Moby Dick des gisements auriféres du Klondike. Depuis la ruée vers l´or vers la fin du 19e siécle, les légendaires concessions du Yukon représentent une terre lointaine et fabuleuse pleine de promesses. Un Eldorado mythique, qui, dés 1896 attira plusieurs centaines de milliers d´aventuriers vers la rivi´re Klondike prés de Dawson. La ruée vers l´or a finalement abouti á la création du territoire du Yukon à l´extreme nord-ouest du Canada, d´une superficie de près de cinq cents mille kilomètres carrés, et à l´établissement de la frontière entre l´Alaska et le Canada.

Aux Etats-Unis, la ruée vers l´or eut lieu dans une période de crise économique qui incita d´innombrables personnes à chercher le bonheur au Klondike. Et aujourd´hui, comme des temps difficiles ont commencés dans de nombreux pays, c´est à nouveau le cas: le film d´Andreas Horvath nous montre avec quelle opiniâtreté des chercheurs ayant une petite entreprise luttent à coté de sociétés disposant de ressources solides. Ils sont tous sont obsédés par la recherche du filon fabuleux, le mother lode. Car, dit-on, la source cachée du trésor se trouve encore dans le sous-sol; on y croit inébranlablement, malgré une exploitation minière de plusieurs décennies.

Les combattants solitaires creusent et pellètent pour une poignée de dollars le sol dur jusqu´à une profondeur qui menace de les engloutir. Les mineurs creusent pour quelques dollars de plus avec leurs machines: les pelles mécaniques ouvrent des fosses, labourent les rives du fleuves, fissurent les vertigineuses falaises. Dans cinquante ans, dit-on, des arbres repousseront ici. Les compagnies dirigées par des managers font forer dans la terre en partie congelée des centaines de trous, comme si le Klondike était une pelote d´épingles. Et le rendement? Il est maigre, on compte un gramme d´or pour une tonne de pierres et d´éboulis, lavés péniblement à la main. Parfois, la poussiére d´or suffit à une petite escapade aux Philippines …

Les reves sont restés. Dawson, jadis ville scintillante où les chercheurs d´or que l´on nommait stampeders revaient de pépites, de whisky et de femmes aux jambes fines, donnerait aujourd´hui l´impression d´une ville fantome, s´il n´y avait des hotels, des quincailleries et des maisons à colombages. Un décor de cinéma pour ainsi dire, à travers lequel James Stewart poussait son troupeau dans le western The Far Country en 1954.

L´Autrichien Andreas Horvath a placé sa caméra pour documenter cette "far country", a patiemment rassemblé des images sauvages, somptueuses de paysages encore indestructibles, prisonniers de la glace et du froid, et il a intégré les difficultés de l´opiniatre galère dans le rythme épique de son film. Il a décrit le dur labeur et l´épuisement des hommes dont les visages ressemblent toujours plus aux runes qu´ils gravent dans le paysage en recherchant d´or. L´un d´entre eux ressemblant à la star hollywoodienne Lee Marvin, lui aussi un homme destiné à de lourdes taches, reste à la fin le visage marqué, mais intact, au bord du trou qu´il a creusé dans le sol et doit admettre que la mère de tous les filons ne se trouve pas là non plus.

Il continuera de vivre ses reves, devra plusieurs fois voir ses illusions aller à va-l´eau, mais pourra s´abandonner à ses fantasmes et nourrir des désirs pleins d´espoir. L´or, sacré nom d´un chien, doit pourtant bien se trouver quelque part là-dessous!
(Rolf Niederer)

Earth´s Golden Playground

Il film

Un documentario western. Il Moby Dick dei giacimenti di oro. Dai tempi della febbre dell´oro, verso la fine del 19 secolo, le leggendarie concessioni nello Yukon sono ancora una terra promessa. Un mitico El Dorado che ha attirato, dal 1896, centinaia di migliaia di avventurieri lungo le rive del fiume Klondike, presso Dawson. La corsa all´oro ha portato all´annessione dei territori dello Yukon, nell´estremo nordovest del Canada. Circa 500.000 chilometri quadrati che hanno segnato i nuovi confini fra Alaska e Canada.
Negli Stati Uniti la corsa all´oro era coincisa con la crisi economica, per questo motivo molte persone avevano cercato la loro fortuna nel Klondike. Oggi la storia si ripete, i tempi sono difficili: il film di Andreas Hovarth testimonia la dura competizione fra le società finanziarie forti e le piccole imprese degli uomini di montagna. Tutti ossessionati dalla ricerca della cosiddetta Mother lode, il filone principale che si crede sia ancora nascosto nelle viscere della terra, nonostante decenni di sfruttamento.

Per un pugno di dollari, uomini solitari picconano e scavano il duro terreno che minaccia di inghiottirli. Per un paio di dollari in più i minatori utilizzano le loro macchine, le escavatrici scavano fosse, erodono le rive del fiume, scolpiscono crepe sulle pareti di roccia scoscese. Niente paura, fra 50 anni qui cresceranno di nuovo gli alberi. Le compagnie minerarie perforano il terreno parzialmente congelato, come se il Klondike fosse un puntaspilli. E il risultato? Scarso. Un grammo di oro per una tonnellata di roccia, che deve essere ancora lavata con un lungo e duro lavoro manuale. A volte la polvere d´oro basta per una scappatella nelle Filippine …
Rimangono i sogni. Dawson, una volta la scintillante città dell´oro dove i cercatori, cosiddetti stampeders, sognavano pepite, whisky e donne, oggi sembra una città fantasma, se non fosse per i negozi di ferramenta, gli hotel e le case di legno. Un set cinematografico, come quello che James Stewart, nel western The Far Country (1954), attraversa con la sua mandria.

Il regista austriaco Andreas Horvath ha voluto documentare con la sua cinepresa questo paese lontano, ha catturato con le immagini gli ultimi paesaggi selvaggi e incontaminati, bloccati dal ghiaccio e dal freddo. Ha dato al suo film il ritmo epico della grande fatica. Ritrae lo sfinimento di uomini con i volti solcati da rune, che combattono per il loro bottino di oro. Uno, che assomiglia all´attore Lee Marvin, un uomo abituato a tutte le fatiche, viene ripreso, distrutto ma non vinto, ai bordi della buca che ha scavato e riconosce che la madre di tutti i filoni non si trova.

Egli vivrà ancora i suoi sogni, dovrà risvegliarsi ancora spesso dalle sue illusioni, ma continuerà a fantasticare e a nutrirsi di speranze. L´oro, accidenti al diavolo, dovrà pur essere da qualche parte.
(Rolf Niederer)
Orig. Title
Earth´s Golden Playground
Year
2013
Countries
Austria, Canada
Duration
106 min
Director
Andreas Horvath
Category
Documentary
Orig. Language
english
Credits
Director
Andreas Horvath
Concept & Realization
Andreas Horvath
Supported by
KIAC (Klondike Institute of Art and Culture), Stadt Salzburg , Land Salzburg, Innovative Film Austria
Available Formats
DCP 2K (Distribution Copy)
Format of Picture
1:1,77
Format of Sound
stereo
Picture Frequency
24 fps
Format of Color
colour
Festivals (Selection)
2013
Locarno - Festival Int. de film
2014
Saarbrücken - Filmfestival Max Ophüls Preis (Best Documentary)
Newcastle -AV Festival
Graz - Diagonale, Festival des österreichischen Films
Toronto - Hot Docs
Karlovy Vary - Int. Film Festival
Freistadt - Festival Der Neue Heimatfilm
Jihlava - East Silver Market